VEENDAM Waar een klein plaatsje groot in kan zijn: cannabis van ongeëvenaarde kwaliteit. Al in de jaren ‘90 werd het tuinbouwbedrijf van Tjalling Erkelens en de familie van zijn partner Wupke Bruining, nu gevestigd aan de Zwaaikom in Veendam, stap voor stap omgezet van witlofkwekerij naar cannabis productie-, onderzoek,-en ontwikkelingsbedrijf.

De naam van het bedrijf, Bedrocan, is een samentrekking van beider achternamen en de woorden ‘droge cannabis’. Wupke en Tjalling willen me alles, of heel veel, over hun bedrijf vertellen, maar tot tussen de planten kom ik niet.

Waarom mag ik niet in de kweekcellen kijken?

We maken een opiummiddel en het protocol daaromtrent schrijft voor dat we terughoudend zijn in toelating en locatievermelding.

Wat produceren jullie precies?

Een grondstof voor medicijnen van farmaceutische kwaliteit. We hebben nu meer dan 20 jaar ervaring in het onderzoeken van de juiste techniek, voeding en luchtkenmerken. Daardoor kunnen we aan het begin van de cyclus bepalen wat de kwaliteit van het eindproduct, over 18 weken, zal zijn. De teeltomstandigheden zijn zo geavanceerd dat de productie en het eindproduct volledig gestandaardiseerd zijn. Die constante kwaliteit en kwantiteit is belangrijk voor de afnemer.

Wie is die afnemer?

De overheid. In 2003 werd, op aandringen van minister Els Borst, de Opiumwet aangepast. Medicinale cannabis kreeg een farmaceutische status. De overheid wilde zelf de cannabisproductie in handen houden en riep daarvoor expertise in, onder andere van ons, als kweker. Wij hadden toen al veel kennis en vaardigheid ontwikkeld met binnenteelt van verschillende gewassen, van witlof in het begin, tot zaden en stapten in 2003 over naar het produceren van cannabis voor de overheid. Daarmee waren we op dat moment één van de eersten in de wereld. We begonnen in Zuidwending en zijn later uitgebreid naar Veendam. Onze grootste locatie bevindt zich tegenwoordig in Emmeloord, maar ons hoofdkantoor zit nog steeds hier. Zuidwending is nu omgevormd tot onderzoeklocatie. Alles bij elkaar produceren we nu zo’n 5000 kilo hoogwaardige cannabis per jaar.

Waarvoor wordt het voorgeschreven en in welke vorm?

Cannabis wordt voorgeschreven door een medisch specialist of huisarts. Het wordt vooral ingezet als pijnbestrijder bij bijvoorbeeld kanker, M.S. en de ziekte van Crohn. Maar ook als symptoombestrijder bij sommige vormen van epilepsie of Parkinson. De gedroogde cannabis uit de apotheek kan geïnhaleerd worden met een speciale inhalator. Er zijn ook apothekers die het verwerken tot olie.

Wat is het werkende bestanddeel?

De bloem kan wel tot 100 verschillende cannabinoïden bevatten. Een groot deel daarvan is nog onvoldoende in kaart gebracht. De bekendste bestanddelen, die al wel redelijk tot goed doorgelicht zijn, zijn THC en CBD. Van THC word je high, van CBD niet.

Wat doen die voor de gebruiker?

Ze beïnvloeden bepaalde receptoren in het brein, waardoor je je beter voelt. Het lichaam maakt zelf trouwens ook THC aan. Vergelijkbaar met endorfine, dat je van hardlopen krijgt. En van chocola. ‘Endo’ betekent lichaamseigen en ‘rfine’ is kort voor morfine. Zo heb je ook endocannabinoïden. Lichaamseigen cannabinoïden dus.

Waarom is cannabis destijds verboden?

In VN verband was men bezig met een wereldwijd verbod op opiaten. In Egypte werd in die jaren veel cannabis gebruikt door werknemers die daardoor weinig productief waren. Omdat men van die lijpe traagheid van de werknemers af wilde, stelden ze voor ook cannabis onder dat verbod te laten vallen. En aldus geschiedde. Dat is jammer, want opiaten kunnen dodelijk zijn en cannabis is dat juist niet. In de jaren 60 werd het gebruik van cannabis omarmd door de tegencultuur, de hippies maar sinds een jaar of 10 wordt er, ook door overheden en medici, ineens veel meer gekeken naar de voordelen van het medicinale gebruik van cannabis.

Wat is het doel voor de komende jaren?

We willen dat patiënten die cannabis voorgeschreven krijgen, kunnen beschikken over goede cannabis, die van constante kwaliteit is. Door onze jarenlange ervaring kunnen we garanderen dat de cannabis die vandaag wordt uitgegeven, 100% hetzelfde is als de cannabis die volgend jaar om deze tijd wordt uitgegeven.

Hoe ziet jullie eindproduct er uit?

We noemen het granulaat en het is gedroogde en lichtelijk gehakselde bloeiwijze van de plant. Officieel is het een medische grondstof. Dat betekent dat farmaceuten of apotheken het verder verwerken tot olie of inhaleerbare poeder. Andere vormen van toediening, via pleisters, tabletten of gels worden nog onderzocht.

Er zijn nog veel vooroordelen omtrent het gebruik van ‘wiet’.

Alle medicijnen die verkeerd gebruikt worden, zijn gevaarlijk. Cannabis ook. Bij goed gebruik is het symptoombestrijdend en pijnstillend. Ik heb het zelf gebruikt toen ik aan slapeloosheid leed door zenuwpijn. Nee, ik kon niet even een bloemetje uit eigen zaak plukken. Na een goed gesprek met de huisarts kreeg ik het voorgeschreven en uitgereikt door de apotheek. En ja, ik moest m’n eigen product betalen. Ik heb er heerlijk mee geslapen!

Aan het eind van het gesprek heeft Tjalling opeens een soort ski-helm waarin ik een Virtual Reality filmpje kan zien dat ik zelf opstart met een laserbeam. Ik ben Darth Vader! Het filmpje is fantastisch, ik zie planten met bladeren die groter zijn dan de gemiddelde pizza en cannabisbloemen zo groot als mango’s. Alle personeelsleden dragen witte pakken, mondkapjes, handschoenen en haarnetten. Alle ruimtes lijken leeg en steriel, er is alleen een lange tafel waaraan de volkomen ingepakte werknemers de bloemen van de planten plukken. Corona heeft geen kans in dit bedrijf! En zo heb ik toch nog even in de kweekcellen kunnen kijken.